Una mirada asombrosa a los misterios escondidos en las cuevas de hielo.

Estaba colgando de una cuerda delgada de nailon, a 250 pies del fondo de una columna de hielo. Miré hacia arriba y noté la desviación (nieve ciega que se volvía frenética por los vientos huracanados) que arrojaba arena en la entrada, a unos 20 pies por encima de mí. Me alegré de haber salido del clima, colgando en un silencio casi total.

Cuando mis ojos se adaptaron a la luz del fondo, me encontré mirando hacia un abismo que era mucho más grande de lo que pensé que podríamos encontrar debajo de la superficie de la capa de hielo de Groenlandia.

Todo lo que podía pensar era: «Esto no debería estar aquí».

Era 2018 y estaba en una expedición con Will serio, un atleta canadiense de aventuras, para explorar el gordolobo, o cuevas verticales gigantes, en la capa de hielo de Groenlandia. Will ya estaba al final de la columna. Desde mi punto de vista, parecía un insecto con un faro.

A primera vista, Will y yo éramos una extraña pareja en una expedición. Will es uno del mundo Los mejores escaladores de hielo profesionales. El Patrocinado por Red Bull. Ganó los X Games, la competencia de deportes extremos de ESPN, y estuvo con Jimmy Chin, montañista profesional y director.

Por otro lado, soy profesor de geología en la Universidad del Sur de Florida. Enseño a estudiantes universitarios sobre la física del agua subterránea. Salí con … los eruditos. No compartimos exactamente los mismos círculos sociales.

Terminé en Groenlandia con Will porque quería hacer una película exploratoria que centrara la atención en el cambio climático. Will tiene cincuenta y tantos años. A lo largo de su larga carrera, ha visto cómo el cambio climático borra las escaladas de hielo y encoge los glaciares. La película se lanzó a Red Bull. Ella quería. Etcétera bajo el hielo Expedición nació.

Me atraerá porque escribí mi doctorado. Un tratado sobre las cuevas de hielo y su estudio durante más de 15 años. Se suponía que yo era un experto en ciencias, pero estoy seguro de que no sentía que alguien estuviera mirando ese gran e inexplicable agujero.

Mi viaje involuntario a una cueva de hielo comenzó en 2004 cuando era estudiante de geología en la Universidad de Eastern Kentucky. Un amigo en común me invitó a un viaje de escalada con Dr. Doug Ben, glaciólogo de la Universidad de St Andrews en Escocia. Mientras me perdía las clases de exploración y cartografía de cuevas cerca del campus, Doug estaba estudiando cómo el aumento de las temperaturas había derretido los glaciares del Monte Everest en redes de lagos. Algunos de estos lagos se drenaron catastróficamente a través de cavernas en el hielo, con consecuencias a veces desastrosas para los pueblos, presas e instalaciones hidroeléctricas que se encuentran debajo. Los glaciólogos no entendieron cómo se formaron estas cuevas y, por lo tanto, no entendieron cuál era la descarga controlada del lago.

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Entre la escalada y luego la cerveza, Doug y yo nos convencimos de que podríamos entender cómo se formaron las cuevas de hielo del Everest, si tan solo pudiéramos explorarlas y mapearlas. Aunque nunca he visto un glaciar, y Doug solo ha visitado algunas cuevas brevemente, hemos descubierto que combinar la experiencia de Doug en glaciología y montañismo con mi experiencia en espeleología y cartografía podría ayudarnos a descubrir cómo explorar algunos de los lugares del mundo. cuevas más altas., y pueden sobrevivir a la expedición.

En nuestra primera expedición en noviembre de 2005, pasamos alrededor de siete semanas explorando y mapeando cuevas glaciares en elevaciones de más de 16,400 pies en la región del Everest, incluidas las cuevas que estaban a poca distancia del campamento base del Monte Everest. Jadeando en busca de aire, sobrevivimos al deslizamiento de rocas, las nevadas y el colapso de los pisos de las cuevas. Y poco a poco aprendimos los secretos de las cuevas de hielo.

Descubrimos que las cuevas de hielo en la región del Everest se estaban formando a lo largo de grupos de escombros porosos en el hielo. El agua de los lagos en la superficie del glaciar fluirá a través de las bandas de escombros y derretirá el hielo a su alrededor para formar una cueva. Las cuevas se pueden expandir rápidamente a medida que aumenta la velocidad de derretimiento, lo que permite que lagos enteros drenen a través de ellas.

Después de revelar mi primer misterio científico, me enganché. Completé mi licenciatura en 2006 y comencé a trabajar con Doug y una lista creciente de colaboradores aventureros para explorar y mapear docenas de otras cuevas de hielo en Alaska, Nepal y Svalbard, Noruega, primero como estudiante de posgrado, luego como becario postdoctoral y finalmente como profesor. En el camino, aprendí a fotografiar la gélida oscuridad para poder compartir nuestros resultados con científicos que carecen de las habilidades técnicas para aventurarse en cuevas de hielo.

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Los descubrimientos que hicimos en busca de glaciares debajo de los glaciares del mundo durante la próxima década nos ayudaron a documentar el papel que juegan las cuevas de hielo en la mediación de cómo los glaciares responden al cambio climático. En Nepal, donde gruesos mantos de escombros sobre superficies heladas deberían proteger a los glaciares del derretimiento, descubrimos que las cuevas de hielo estaban derritiendo el hielo debajo de los escombros. Las cuevas estaban convirtiendo los glaciares del Everest en queso suizo y pudriéndolos de adentro hacia afuera.

En otras partes del mundo, incluidas Alaska y Svalbard, las cuevas de hielo fueron seguidas por fracturas en el hielo y condujeron ríos de agua de deshielo hacia las capas de hielo. La afluencia de agua de deshielo en verano suaviza el contacto entre el hielo y las rocas debajo y hace que los glaciares se deslicen más rápido que si el agua de deshielo no estuviera presente.

Mientras exploraba las cuevas de hielo de todo el mundo antes de trabajar con Will, había un lugar que no podía explorar: el interior de la capa de hielo de Groenlandia.

La capa de hielo de Groenlandia se extiende sobre un área de más de 650,000 millas cuadradas, aproximadamente el tamaño de Alaska. Si se derritió por completo, podría elevar el nivel del mar en 23 pies.

Cada verano, el aumento de las temperaturas convierte la superficie helada del borde de la capa de hielo de Groenlandia en una red de ríos y lagos. Todos los ríos y muchos lagos desaparecen en el gordolobo y continúan fluyendo hacia el océano a lo largo del frente de la capa de hielo y el lecho de roca debajo de ella. A medida que aumenta el flujo de agua de deshielo hacia esa interfaz, la fricción entre el hielo y el lecho disminuye y la capa de hielo se acelera, enviando el hielo al océano más rápido de lo que lo haría en el invierno.

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A algunos glaciólogos les preocupa que a medida que un clima más cálido conduce a un mayor derretimiento y a la formación de nuevas cuevas en áreas de la capa de hielo que no se han derretido antes, una mayor lubricación podría hacer que la capa de hielo se arroje al océano y eleve el nivel del mar más rápido de lo esperado. .

fundado por Fundación Nacional de Ciencia, He podido establecer campamentos remotos para estudiar cómo el flujo de agua en las cuevas afecta el movimiento de la capa de hielo durante el verano. Pero tenía muchas ganas de volver en el otoño, cuando las bajas temperaturas cortaron el suministro de agua de deshielo al gordolobo y lo hicieron seguro para explorar. Entonces, cuando Will Gad me envió un correo electrónico preguntándome si quería «hacer algo genial» en las cuevas glaciares de Groenlandia, estaba listo para irme. Quería saber si las ideas que desarrollé sobre las cuevas glaciares de otros glaciares funcionaban en Groenlandia.

Habiendo trabajado en muchas cuevas de hielo diferentes, pensé que las había descubierto. Pero mientras colgaba en medio de esa gigantesca columna de hielo en la capa de hielo de Groenlandia, desconcertado por su gran tamaño, me di cuenta de que las cuevas de hielo todavía me deparaban sorpresas y que aún había más misterios por resolver.

Jason Jolly es profesor asistente de geología en la Universidad del Sur de Florida y fotógrafo ambiental, científico y de expediciones con sede en Tampa, Florida. Puedes seguir su trabajo en Instagram.

Su trabajo de campo en Groenlandia fue apoyado por una subvención de la National Science Foundation. Su trabajo de campo en Nepal fue apoyado por subvenciones de la National Geographic Society.

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