Un aterrador fósil de águila de hace 25 millones de años encontrado en un estado asombroso

Ilustración de Archaehierax sylvestris, un antiguo buitre descubierto recientemente en Australia.

Jacob Blokland

Los científicos han descubierto los restos de un antiguo buitre cerca de un lago árido y seco en el sur de Australia. Se cree que el majestuoso pájaro aterrorizó a la hierba hace 25 millones de años, cuando la Tierra estaba repleta de frondosos bosques y, desde el punto de vista de un águila, presa indefensa.

El hallazgo consta de 63 fósiles masivos y bien conservados que incluyen casi todo el esqueleto de un águila.

El paleontólogo de la Universidad de Flinders Trevor Worthy, coautor del estudio de descubrimiento publicado El lunes en el Journal of Historical Biology, los fósiles fueron descritos como «fascinantes».

«Es raro encontrar un solo hueso de águila fósil», dijo Eileen Mather, primera autora del estudio y candidata a doctorado en paleontología en la Universidad Flinders en Australia. «Tener la mayor parte del esqueleto es muy emocionante, especialmente considerando su edad», dijo Mather.

Las águilas se encuentran en la parte superior de la cadena alimentaria, y algunas se alimentan de ardillas, perros de la pradera y conejos y utilizan el cielo como refugio seguro. «Siempre son un número menor y, por lo tanto, rara vez se conservan como antepasados», dijo Worthy.

Encontrados cerca del desierto Pinpa Lake en Australia, estos abundantes fósiles no solo son un hallazgo raro, sino que también pertenecen a una de las aves de presa más antiguas y poderosas del mundo.

«Esta especie era más pequeña y menos ágil que el buitre de cola de cuña, pero es el buitre más grande conocido de este período en Australia», dijo Mather. La cola de cuña, o «cuñas», como se la conoce en Australia, es un ave rapaz de alas anchas de un tamaño similar al águila calva americana (aunque el wedgie, El ganará la batalla).

Llamado Archaehierax sylvestris, este alfa alado prehistórico no se parecía a ninguna familia de buitres que conocemos y tenía una envergadura relativamente corta. Pero usó esta característica a su favor.

Una vez, esquivó con destreza árboles y ramas mientras perseguía a sus víctimas, y se cree que atacó a los animales mediante una emboscada, armada con un enorme pie de unos quince centímetros. En lo alto de los árboles, dicen los investigadores, el cazador de plumas atacó koalas, zarigüeyas y otros animales en peligro de extinción.

“Los depredadores marsupiales más grandes en ese momento eran del tamaño de un perro pequeño o un gato grande, por lo que Archaehierax ciertamente dominaba el gallinero”, dijo Mather. «Fue uno de los depredadores terrestres más grandes del Oligoceno tardío, que se alimentaba de aves y mamíferos que vivían en ese momento».

Este descubrimiento es otro de una serie reciente de descubrimientos fósiles notables. Otros incluyen los restos de un reptil ave prehistórico que fue descubierto durante el período prehistórico. Redada policial, un antiguo monstruo marino que parece un Enorme «cabeza de natación».

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