¿Cómo perdieron los humanos la cola?

El Sr. Shea llevó el resultado a sus supervisores, Itai Yanai y Jeff Boeke, para su opinión. «Casi me caigo de una silla, porque es un resultado asombroso», recuerda el Dr. Yanai.

Para probar la idea de que la mutación estuvo involucrada en la desaparición de nuestra cola, el Sr. Shea y sus colegas modificaron genéticamente ratones con la mutación TBXT que portaban los humanos. Cuando estos embriones se desarrollaron, muchos animales no desarrollaron una cola. Otros solo crecieron por poco tiempo.

Shea y sus colegas sugieren que esta mutación infectó aleatoriamente a un mono hace unos 20 millones de años, lo que hizo que le creciera solo un tallo de la cola, o que no creciera en absoluto. Sin embargo, el animal sin cola sobrevivió e incluso prosperó, transmitiendo la mutación a su descendencia. Finalmente, la forma mutante de TBXT se convirtió en la norma en los simios y humanos vivos.

Los científicos dijeron que la mutación TBXT no es la única razón por la que el cóccix ha crecido en lugar de la cola. Mientras que las ratas en sus experimentos produjeron un conjunto de colas variables, nuestro cóccix es casi siempre idéntico de persona a persona. Debe haber habido otros genes que luego mutaron, ayudando a producir una anatomía uniforme.

Incluso si los genetistas comienzan a explicar cómo desaparecen nuestras colas, la pregunta de por qué desaparecen nuestras colas sigue desconcertando a los científicos.

Los primeros simios eran más grandes que los simios, y su mayor tamaño habría facilitado la caída de las ramas, y esas caídas tenían más probabilidades de ser fatales. Es difícil explicar por qué los monos sin cola para ayudarlos a equilibrarse no sufrirían mucho daño evolutivo.

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Perder la cola también puede conllevar otros riesgos. Shea y sus colegas descubrieron que la mutación TBXT no solo acortaba la cola, sino que a veces también causaba defectos en la médula espinal. Sin embargo, en cierto modo, la pérdida de la cola resultó ser una gran ventaja evolutiva.

«Es muy desconcertante por qué perdieron la cola», dijo Gabrielle Russo, morfóloga evolutiva de la Universidad de Stony Brook en Nueva York que no participó en el estudio. «Esta es la siguiente pregunta pendiente: ¿Cuál sería la ventaja en la Tierra?»

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