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¿Están los océanos secretos ocultos en las lunas de Urano?

Las grandes lunas de Urano podrían albergar vida (NASA)
Las grandes lunas de Urano podrían albergar vida (NASA)

los Buscando posible vida fuera de la Tierra Es uno de los misterios básicos del hombre, responder a la gran pregunta que siempre se hacía cuando miraba las estrellas: ¿Estamos solos en el universo? Desde observaciones con telescopios primitivos hace 400 años hasta sondas espaciales modernas Quienes llegaron a diferentes mundos de nuestra región llamada sistema solar, la búsqueda no se detuvo.

Los científicos han aterrizado planetas como Venus y Marte. Y en satélites naturales como Titán (la luna de Saturno) y nuestra luna, sin ningún indicio concreto de la existencia actual de vida.

Pero fuera de nuestros vecinos planetarios cercanos, Hay lejanos mundos helados que pueden llevar los signos de la vida. A las declaraciones realizadas por astrónomos y expertos de la NASA sobre la posibilidad de vida o condiciones de vida favorables en las lunas de Júpiter (Europa) y Saturno (Encelado), a partir de esta semana, se han sumado otras, como las del gélido e invasor planeta Urano.

Alrededor de los planetas gaseosos, sus lunas podrían tener agua circulando debajo de su superficie (NASA)
Alrededor de los planetas gaseosos, sus lunas podrían tener agua circulando debajo de su superficie (NASA)

Los científicos han investigado estos mundos alienígenas en los últimos años. Descubra océanos subterráneos escondidos bajo sus costras heladas. En un nuevo estudio, aún por publicar, presentado en la Reunión de Astrónomos 2020 en la Universidad del Golfo Arábigo el 15 de diciembre, los investigadores dirigieron Benjamin Weiss Un científico planetario del Instituto de Tecnología de Massachusetts, desarrolló un método para futuras misiones para confirmar la existencia de océanos subterráneos en mundos como las lunas de Urano. A través de este trabajo, el equipo también espera ampliar nuestra comprensión y conocimiento de los mundos habitables.

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«La gran pregunta que debemos hacernos es:¿Dónde están los entornos habitables en el sistema solar?? Los descubrimientos de los océanos en Europa y Encelado hacen que muchos de nosotros nos preguntemos si hay muchas lunas que aún pueden estar calientes, a pesar de su pequeñez.

La ubicación de las cinco lunas más grandes de Urano y sus órbitas alrededor de Urano.
La ubicación de las cinco lunas más grandes de Urano y sus órbitas alrededor de Urano.

Urano tiene 27 lunas en total, pero el planeta tiene cinco lunas particularmente grandes: Titania, Oberon, Imperial, Ariel y Miranda. Cuando la Voyager 2 llegó al sistema Urano en 1986, capturó imágenes que mostraban que estas cinco grandes lunas estaban compuestas por partes iguales de roca y hielo y estaban llenas de cráteres. Estas imágenes también mostraron signos físicos de agua líquida arrojada a través de un mundo y congelada en su superficie, llamados volcanes de hielo. Este fenómeno podría ser causado por un océano subsuperficial similar al océano que vemos en Encelado, expulsando columnas de su entorno al espacio.

Para determinar si la futura nave espacial definitivamente puede detectar un océano subterráneo en uno de estos mundos, En este trabajo, los investigadores calcularon qué tan fuerte el campo magnético de Urano causaría la circunferencia de la luna.

El campo magnético inducido funciona así: Cuando la luna orbita alrededor de un planeta, el campo magnético de ese planeta «tira» de la luna y la mantiene en su órbita. Este tirón del campo magnético genera una corriente eléctrica que puede crear su propio campo magnético, llamado campo magnético inducido. Se cree que este campo excitado consiste en una capa de un tipo de fluido conductor de electricidad, como un océano subterráneo.

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Encelado, la luna de Saturno, esconde muchos misterios a los científicos (Reuters)
Encelado, la luna de Saturno, esconde muchos misterios a los científicos (Reuters)

«Si hubiera agua líquida allí y fuera un poco salada como el agua del océano en la Tierra, entonces podría ser conductora, lo que significa que las corrientes pueden fluir en ella.Weiss dijo sobre las lunas de Urano. El campo magnético inducido en una de estas lunas se vería muy diferente al de Urano en un instrumento en una nave espacial cercana, haciéndolo observable de cerca.. El campo magnético de Urano, como muchas otras cosas en el mismo planeta, es muy extraño En comparación con otros planetas del sistema solar: el campo está inclinado 59 grados desde el eje de rotación del planeta y su centro se mueve aproximadamente un tercio del radio del planeta desde el centro del planeta.

Los investigadores calcularon y determinaron la fuerza del campo magnético que crearía Urano en el hipotético subsuelo de la luna. Si una futura misión orbitando el planeta es capaz de detectar este campo inducido. Esta es la misma técnica que los científicos de la misión Galileo de la NASA utilizaron en 1998 para confirmar la existencia de un océano subterráneo en Europa, así como en la luna de Júpiter, Calisto.

Las cuatro lunas más grandes de Júpiter por orden de distancia a Júpiter: Io, Europa, Ganímedes y Calisto (NASA)
Las cuatro lunas más grandes de Júpiter por orden de distancia a Júpiter: Io, Europa, Ganímedes y Calisto (NASA)

En lugar de enviar una nave espacial, Weiss y su equipo utilizaron modelos teóricos del campo magnético de Urano para calcular los posibles campos magnéticos excitados de las cinco lunas más grandes del planeta. Se determinó que el campo magnético inducido por Miranda era el más fuerte, a 300 nanómetros. Si bien esto no confirma la existencia de océanos en los mundos, es posible que Miranda, así como Ariel, Umbriel y Titania, hayan causado campos magnéticos lo suficientemente fuertes como para ser detectados utilizando la tecnología actual de naves espaciales, dijo Weiss en el comunicado.

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«Ahora bien, aunque pueden existir océanos subterráneos en estas lunas, es probable que estén mucho más lejos de las superficies. «Las lunas de Urano son más frías, por lo que probablemente tengan una corteza de hielo más gruesa», dijo David Stevenson, científico planetario del Instituto de Tecnología de California. «La clave es que el campo de Urano está rotando y no es simétrico, a diferencia de Saturno. Sabemos estas cosas [la técnica] Debería funcionar «, agregó el experto.

La NASA no tiene planes actuales de enviar una sonda a Urano, pero la agencia espacial estadounidense está considerando una misión con destino a Neptuno llamada Trident. También puede recopilar información sobre Urano. Sin embargo, Stevenson concluyó que la sonda que se envía para buscar estos océanos debería acercarse mucho al menos a una de las lunas del planeta, y tal misión probablemente no sucederá hasta al menos 2042.

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Eulália Rangel

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